ฟิลิปปินส์ได้ขอคำอธิบายจากจีนหลังจากผู้บัญชาการทหารของฟิลิปปินส์รายงานว่าหน่วยยามฝั่งของจีนบังคับให้ยึดเศษซากจรวดของจีนที่อยู่ในความครอบครองของบุคลากรกองทัพเรือฟิลิปปินส์ในทะเลจีนใต้ที่เป็นข้อพิพาท เจ้าหน้าที่ระบุเมื่อวันพฤหัสบดี

เหตุการณ์เมื่อวันอาทิตย์นอกเกาะ Thitu ที่ฟิลิปปินส์ยึดครองอยู่เป็นเหตุการณ์ล่าสุดในข้อพิพาทด้านดินแดนที่เกี่ยวข้องกับจีน ฟิลิปปินส์ เวียดนาม มาเลเซีย บรูไน และไต้หวัน จีนปฏิเสธว่าหน่วยยามฝั่งของตนไม่ได้บังคับยึดเศษซากเรือจากลูกเรือชาวฟิลิปปินส์

มาเรีย เทเรซา ดาซา โฆษกกระทรวงการต่างประเทศในกรุงมะนิลา กล่าวโดยไม่ได้ให้รายละเอียดเพิ่มเติมว่า มีการส่งจดหมายทางการทูตไปยังจีนเพื่อ “ชี้แจงจากฝ่ายจีนเกี่ยวกับเหตุการณ์ดังกล่าว”

พล.ร.อ. อัลแบร์โต คาร์ลอส ซึ่งเป็นหัวหน้ากองบัญชาการภาคตะวันตกของกองทัพ กล่าวว่า ทหารเรือชาวฟิลิปปินส์ใช้กล้องระยะไกล สังเกตเห็นเศษซากที่ลอยอยู่ในคลื่นแรงใกล้กับสันทรายนอกชายฝั่งประมาณ 800 หลา (540 เมตร) พวกเขาออกเดินทางบนเรือและนำวัตถุที่ลอยน้ำกลับมาและเริ่มลากกลับไปที่เกาะ Thitu

ขณะที่พวกเขากำลังเดินทางกลับไปยังเกาะ “พวกเขาสังเกตเห็นว่าเรือยามชายฝั่งของจีนที่มีหมายเลขหัวเรือ 5203 กำลังเข้าใกล้ตำแหน่งของพวกเขา และต่อมาได้ปิดกั้นเส้นทางที่วางแผนไว้ล่วงหน้าของพวกเขาถึงสองครั้ง” คาร์ลอสกล่าวในถ้อยแถลง

จากนั้นเรือยามฝั่งของจีนได้ส่งเรือเป่าลมพร้อมบุคลากรที่ “บังคับดึงวัตถุที่ลอยน้ำดังกล่าวโดยการตัดสายลาก” ติดกับเรือยางของลูกเรือชาวฟิลิปปินส์ ลูกเรือตัดสินใจกลับไปที่เกาะของพวกเขา คาร์ลอสกล่าวโดยไม่ได้ให้รายละเอียดว่าเกิดอะไรขึ้น

เรือยามชายฝั่งของจีนได้ปิดกั้นเรือเสบียงของฟิลิปปินส์ที่ส่งเสบียงให้กับกองกำลังฟิลิปปินส์ในน่านน้ำที่มีข้อพิพาทในอดีต แต่การยึดสิ่งของที่อยู่ในความครอบครองของกองทัพของประเทศอื่นถือเป็นการกระทำที่ไร้ยางอายยิ่งกว่า

กระทรวงต่างประเทศของจีนในกรุงปักกิ่งปฏิเสธว่าเศษซากเหล่านี้ไม่ได้ถูกยึดโดยบังคับ
“ฝ่ายฟิลิปปินส์กู้และลากวัตถุก่อน หลังจากการปรึกษาหารืออย่างเป็นมิตรที่ไซต์ดังกล่าว ฝ่ายฟิลิปปินส์ได้ส่งคืนวัตถุดังกล่าวให้กับจีน และจีนแสดงความขอบคุณสำหรับสิ่งนั้น” โฆษกหญิงของกระทรวง เหมา หนิง กล่าวเมื่อวันจันทร์ “ไม่มีการสกัดกั้นหรือการบังคับจับกุมในที่เกิดเหตุ”

เพื่อตอบสนองต่อการปฏิเสธของจีน Jose Faustino Jr. เจ้าหน้าที่กลาโหมระดับสูงของฟิลิปปินส์ยืนหยัดต่อบัญชีของบุคลากรกองทัพเรือฟิลิปปินส์และกล่าวว่าเศษซากเหล่านี้ถูกนำออกจากพวกเขาอย่าง “หยาบคาย” โดยหน่วยยามฝั่งของจีน

ประธานาธิบดีเฟอร์ดินานด์ มาร์กอส จูเนียร์ กล่าวว่า เขาจะขอคำชี้แจงเมื่อเขาเดินทางเยือนปักกิ่งในเดือนมกราคม เพื่อพบกับผู้นำสี จิ้นผิง ของจีน

Faustino กล่าวว่าการสอบสวนของฟิลิปปินส์แยกต่างหากกำลังดำเนินการหลังจากชาวบ้านชาวฟิลิปปินส์บนเกาะ Thitu รายงานว่าได้ยินเสียงระเบิดที่อธิบายไม่ได้เมื่อวันอาทิตย์

ไม่ทราบแน่ชัดว่าเสียงฟ้าร้องดังกึกก้องซึ่งทำให้เกิดแรงสั่นสะเทือนเล็กน้อยบนพื้นดินนั้นมาจากไหนและมีลักษณะอย่างไร ชาวบ้านบนเกาะตื่นตระหนก เจ้าหน้าที่ระบุ พร้อมเสริมว่าพวกเขาเตรียมแผนอพยพเผื่อมีเหตุจำเป็น

ทิตู ซึ่งชาวฟิลิปปินส์เรียกว่า ปากาซา หรือความหวัง เป็นที่ตั้งของชุมชนชาวประมงและกองกำลังฟิลิปปินส์ และตั้งอยู่ใกล้กับซูบี ซึ่งเป็นหนึ่งในเจ็ดแนวปะการังที่มีข้อพิพาทซึ่งจีนเปลี่ยนให้เป็นเกาะป้องกันขีปนาวุธในน่านน้ำที่เป็นข้อพิพาท เจ้าหน้าที่ความมั่นคงสหรัฐฯ กล่าวว่า เกาะที่พัฒนาแล้ว ซึ่งรวมถึงสามเกาะที่มีทางวิ่งระดับทหาร มีลักษณะคล้ายกับฐานทัพหน้า

ฟิลิปปินส์และประเทศเล็ก ๆ ที่อ้างสิทธิในพื้นที่พิพาทซึ่งได้รับการสนับสนุนจากสหรัฐอเมริกาและประเทศตะวันตกอื่น ๆ ได้ประท้วงและสร้างความตื่นตระหนกต่อการกระทำที่ก้าวร้าวมากขึ้นของจีนในน่านน้ำที่พลุกพล่าน ฟิลิปปินส์ได้ยื่นประท้วงทางการทูตถึง 189 ครั้งต่อจีนเนื่องจากความแตกแยกทางดินแดนในปีนี้เพียงปีเดียว กระทรวงการต่างประเทศระบุ